Kehidupan dan Ilmu Pengetahuan Hilde Levi yang Luar Biasa

Levi, seorang fisikawan Yahudi Jerman-Denmark, melarikan diri dari Nazi pada tahun 1930-an. Beberapa dekade setelahnya, ia membangun karier yang beragam mulai dari biofisika hingga keselamatan radiasi.

Oleh Rebecka Mähring | 14 November 2023

Kredit: Koleksi Hilde Levi, Arsip Niels Bohr

Hilde Levi (tengah) dan Lise Meitner di Institut Fisika Teoritis Universitas Kopenhagen pada tahun 1963.


Fisikawan Hilde Levi ragu bahwa kisah hidupnya “akan digunakan untuk tujuan apa pun kecuali untuk melengkapi,” sederhananya, kisah-kisah fisikawan terkenal lainnya.

Dia salah: Kisahnya luar biasa. Selama 50 tahun karirnya, Levi — yang lahir pada tahun 1909 dan meninggal pada tahun 2003 — melakukan penelitian tentang batas-batas biofisika, mengajar ilmuwan dan dokter dalam pelatihan, memperkenalkan penanggalan radiokarbon ke Denmark, merancang undang-undang tentang keamanan radioaktif, dan, setelah dia “pensiun,” menjadi sejarawan sains.

Kisah Levi berkontribusi pada berkembangnya ilmu pengetahuan tentang bagaimana Perang Dunia II berdampak pada karier fisikawan perempuan Yahudi, dan bagaimana perempuan di bidang sains terus-menerus menegosiasikan ulang identitas mereka dalam profesi yang didominasi laki-laki. Dan karir Levi, yang mencakup berbagai bidang, menantang gagasan ideal bahwa semua ilmuwan yang baik memiliki spesialisasi yang tinggi.

Kehidupan dan Pekerjaan Hilde Levi

Pada tanggal 30 Januari 1933, Levi, yang saat itu adalah seorang mahasiswa doktoral berusia 23 tahun di bidang fisika di Berlin, mendengar pengumuman di radio: Adolf Hitler telah diangkat menjadi Kanselir Jerman.

Levi menangis mendengar berita itu. “Saya menyadari bahwa ini adalah akhir dari kemungkinan masa depan saya di Jerman,” kenangnya kemudian.

Terlepas dari ketakutannya, Levi tetap tinggal di Berlin sampai dia menyelesaikan tesisnya dan lulus ujian akhir pada tahun 1934. Dia kemudian menghubungi Federasi Wanita Universitas Internasional cabang Denmark, yang mengatur dengan Niels Bohr agar dia datang ke Niels. Institut Bohr. Pada usia 25 tahun, Levi meninggalkan rumah dan keluarganya dan pindah sendirian ke Kopenhagen.

Levi bekerja di sana sebagai asisten peneliti selama enam tahun. Pada tahun 1934, dia dan James Franck mempelajari fisika fotosintesis, ikut menulis dua makalah tentang fluoresensi klorofil. Tahun berikutnya, Levi mulai bekerja dan menulis makalah bersama George de Hevesy, mempelajari radioaktivitas terinduksi pada unsur tanah jarang dan isotop radioaktif sebagai pelacak dalam proses biologis, seperti metabolisme hewan. Karena Hevesy sering bepergian, Levi sering bereksperimen sendirian. Dia juga banyak membantu Otto Frisch pada tahun 1935 dan Lise Meitner sebentar pada tahun 1939.

Karena latar belakang Levi bukan di bidang biofisika, dia harus mempelajari konsep dan teknik baru — dan karena radioisotop masih cukup baru, para ilmuwan di Institut tersebut membuat sendiri sebagian besar peralatannya. Bersama Franck, Levi merakit bangku optik dan spektograf; bersama Frisch, dia membuat penghitung Geiger, amplifier, dan bahkan resistor canggih yang tidak tersedia secara komersial.

Kredit: Koleksi Hilde Levi, Arsip Niels Bohr

Kliping surat kabar ini menunjukkan Levi di laboratorium penanggalan radiokarbon, awalnya bertempat di ruang bawah tanah Laboratorium Zoofisiologi, pada tahun 1952 (kiri) dan 1953.


Levi juga mahir membina koneksi, berteman dengan staf ilmiah laki-laki dan sekretaris perempuan serta istri fisikawan. Dia pergi bersepeda malam hari dan mengunjungi taman hiburan Kopenhagen bersama rekan-rekannya, dan bahkan menghabiskan Natal bersama keluarga Bohr.

Peran dalam sains kemudian dibagi secara tajam berdasarkan gender, dan Levi juga melakukan tugas-tugas kasar untuk rekan-rekan prianya. Dia bertindak sebagai “sekretaris dan pembantu” untuk Franck, yang memintanya untuk “mengetikkan surat untuknya atau membuat panggilan telepon untuknya dan hal-hal semacam itu,” kenangnya, sambil menyatakan bahwa dia “tidak keberatan sama sekali.” Dalam sejarah lisannya selanjutnya, dia menyebutkan George Placzek, yang kepadanya dia “memiliki hak istimewa yang besar, hampir setiap hari saat makan siang, untuk membuat telur orak-arik.” Dia secara teratur menyajikan kopi bersama sekretaris di konferensi.

Pada bulan April 1940, pendudukan Jerman di Kopenhagen telah memaksa Levi bersembunyi. Dia mengalihkan pekerjaannya ke Laboratorium Carlsberg, yang lebih dekat dengan apartemennya. Ketika perang menghambat pasokan radioisotop mereka, Hevesy dan Levi malah bekerja menggunakan air berat dalam penelitian biologi.

Pada bulan September 1943, ketika penganiayaan Nazi terhadap orang Yahudi meningkat, Levi dan rekan keturunan Yahudi lainnya, termasuk Hevesy, melarikan diri ke Stockholm. Di sana, dia meneruskan penyelidikan mengenai radioisotop di Institut Wennergren untuk Biologi Eksperimental, sehingga dia kembali ke Denmark pada tahun 1945.

Setelah perang, Hevesy tinggal di Stockholm, dan Bohr menghentikan penelitian biologi di Institut tersebut, sehingga Levi direkrut pada tahun 1946 ke Laboratorium Zoofisiologi di Kopenhagen. Di sana, dia bekerja sebagai asisten peneliti ahli biologi Hans Henrik Ussing – sebuah penyesuaian besar. “Cara berpikir, cara melakukan eksperimen, cara mengatur laboratorium” “sekali lagi berbeda sama sekali” dari pengalamannya di bidang fisika, katanya kemudian.

Pada akhir tahun 1940-an, “terlintas dalam benak saya dan juga orang lain bahwa mungkin inilah saatnya bagi saya untuk keluar dan melihat dunia di luar Kopenhagen,” kenangnya. Jadi pada tahun ajaran 1947-48, Levi pergi ke AS untuk pertama kalinya, namun bukan yang terakhir kalinya. Meskipun Levi awalnya berencana untuk belajar teknik pelacak dengan Franck, yang saat itu kuliah di Universitas Chicago, dia ditangkap oleh Willard Libby, juga di UChicago.

Kunjungan itu, dan kunjungan berikutnya, terbukti menjadi titik balik. Levi mempelajari metode biofisika eksperimental yang belum dikenal di Eropa pada saat itu, seperti cara menangani radiokarbon, melakukan autoradiografi, dan menentukan tanggal sampel biologis menggunakan isotop karbon-14. Dia juga mendapatkan kontak yang berharga dan mendapatkan sumber pendanaan independen.

Dalam tiga dekade berikutnya, karya Levi berkembang pesat. Pada tahun 1949, Levi mulai mengajar kursus di Laboratorium Zoofisiologi tentang penggunaan radioisotop dalam pengobatan (misalnya untuk pencitraan, dan terapi radiasi) dan cara menangani bahan radioaktif dan mengoperasikan mesin yang relevan. Karena sebagian besar mahasiswanya adalah profesional medis dan ilmuwan, perkuliahan diadakan pada sore dan malam hari. Kursus-kursus tersebut “sangat diminati,” kenangnya, sehingga dia mengajar beberapa kursus paralel setiap tahun hingga tahun 1970.

Karya Levi pun menarik perhatian para arkeolog. Pada tahun 1950, segera setelah dia kembali ke Kopenhagen, Levi dihubungi oleh para arkeolog di Museum Nasional, yang berkonsultasi dengannya tentang kelayakan sampel penanggalan menggunakan karbon-14. Keahlian Levi dan kontak Amerika memungkinkan Denmark membangun mesin penanggalan pertama yang berfungsi di Eropa pada tahun 1951. Selama 20 tahun berikutnya, dia adalah salah satu dari tiga ilmuwan di sebuah komite yang memutuskan sampel mana yang sampai saat ini. Levi kemudian mengatakan bahwa pengalaman itu “sangat menarik.”

Juga mulai tahun 1950-an, Levi mulai mengerjakan regulasi bahan radioaktif. Dari tahun 1952 hingga 1970, ia menjadi konsultan di Dewan Kesehatan Nasional Denmark dan membantu merancang undang-undang pertama Denmark seputar proteksi radiasi, yang mengatur pembelian dan penyimpanan radioisotop. Undang-undang ini merupakan hal baru di Eropa pada tahun 1950an – hanya Amerika Serikat yang mempunyai keahlian pada saat itu – sehingga Levi memanfaatkan kontaknya di Amerika untuk mempelajari peraturan Amerika dan menyesuaikannya dengan Denmark. Pada tahun 1954, Levi juga mulai membantu otoritas kesehatan Denmark dalam menyelidiki dampak radioaktif dari pengujian bom. Dia menjadi “sangat sibuk” dengan mempersiapkan dan menganalisis sampel air tanah dan tanah serta menjawab pertanyaan dari pers.

Sementara itu, dukungan finansial yang diperoleh Levi di AS memungkinkannya melakukan penelitian independen di bidang autoradiografi. Dia mempekerjakan asisten lab, Elise Fredriksen, yang selama 30 tahun membantunya di lab dan melakukan eksperimen saat Levi pergi, dan Arne Nielsen, yang membantu analisis statistik tingkat lanjut. Pada tahun 1970-an, Levi — yang saat itu berupaya mengembangkan metode autoradiografi kuantitatif — menemukan mekanisme proses ganti kulit pada katak yang bertentangan dengan konsensus yang berlaku di kalangan ahli biologi. Hasil publikasi tersebut mendapat sambutan positif dari masyarakat.

Setelah “pensiunnya” pada tahun 1979, Levi menjadi sejarawan sains, membantu mengumpulkan materi di Arsip Niels Bohr dan menerbitkan biografi Hevesy. Ketika dia meninggal di Kopenhagen pada tahun 2003, dia berusia 94 tahun.

Identitas Levi dan Karyanya dalam Sains

Yang jelas, kisah Levi bukan sekadar pelengkap kisah orang lain. Kehidupannya kaya dan produktif, terlepas dari tantangan nyata yang ia hadapi – tantangan yang berkaitan dengan identitasnya sebagai seorang perempuan, dan sebagai pengungsi Yahudi.

Pertimbangkan dua aspek kehidupannya: tugas-tugas kasar non-ilmiah yang ia lakukan untuk rekan-rekan prianya di Niels Bohr Institute, seperti menyajikan kopi dan memasak, dan fokusnya pada pekerjaan interdisipliner pada bidang sains khusus.

Di Institut, kecil kemungkinannya seorang asisten peneliti laki-laki dengan gelar PhD akan menjalankan tugas kesekretariatan, karena tugas tersebut hanya dianggap “pantas” untuk perempuan. Dalam mengambil peran ini, Levi seolah-olah kehilangan waktu produktifnya sebagai ilmuwan dan mungkin memperkuat, di benak rekan-rekan prianya, anggapan bahwa dia adalah pekerja berstatus rendah. Namun Levi melaksanakan tugas-tugas ini dengan antusias, mengingat bahwa dia merasa seperti “salah satu rekan atau kolega mereka” dan bahwa “Institut tidak pernah menimbulkan masalah apa pun bagi saya sebagai seorang perempuan.”

Kredit: Koleksi Hilde Levi, Arsip Niels Bohr

Levi melakukan beberapa tugas kesekretariatan untuk rekan prianya, seperti menyajikan kopi. Di kiri, Levi, Rudolf Peierls, dan Wolfgang Pauli; di kanan, Levi dan Niels Bohr.


Dilihat dari sudut pandang abad ke-21, komentar-komentar ini mungkin tampak membingungkan. Namun ilmu pengetahuan pada tahun 1930-an didominasi oleh laki-laki dan seringkali memusuhi perempuan; bagi Levi, pekerjaan kesekretariatan kemungkinan besar memiliki nilai yang konkret dan strategis bagi kariernya. Dengan melakukan tugas-tugas yang sesuai gender bersamaan dengan karya ilmiahnya, dia mungkin mendapatkan niat baik di antara rekan-rekan laki-lakinya, membantunya mendapatkan akses ke tempat-tempat yang mungkin tidak dia sukai – seperti percakapan sambil minum kopi di konferensi – dan memperkuat hubungan yang nantinya akan membantunya. memenangkan posisi dan hibah.

Identitas Levi sebagai seorang wanita dan pengungsi Yahudi juga terjalin dalam karya interdisiplinernya. Pada tahun 1930-an dan 1940-an, penganiayaan Nazi mengubah kehidupan dan kariernya, memaksanya beberapa kali melarikan diri dan mulai bekerja lagi. Bahkan fisikawan perempuan Yahudi yang sudah mapan, seperti Lise Meitner dan Marietta Blau, berjuang untuk melanjutkan penelitian mereka setelah mereka melarikan diri dari Nazi; sebagai seorang PhD yang baru dicetak, Levi akan menghadapi kesulitan yang lebih besar lagi. Asisten peneliti mungkin merupakan satu-satunya pilihan yang tersedia. Akibatnya, Levi bekerja terutama sebagai asisten peneliti hingga tahun 1950-an, yang membuatnya sebagian besar tidak mampu mengejar minatnya sendiri dan mengasah keahliannya dalam satu disiplin ilmu. Ia sering berpindah bidang keilmuan dan harus mempelajari konsep dan teknik baru.

Levi tampaknya akhirnya menganut pendekatan interdisipliner terhadap fisika. Bahkan ketika dia mendapatkan dana untuk penelitiannya sendiri pada tahun 1950an, dia terus melakukan “wisata atau perjalanan sampingan ke berbagai bidang daripada terus melakukan penelitiannya sendiri. […] seperti yang dilakukan banyak ilmuwan.” Dia berbicara dengan antusias tentang mempelajari konsep dan keterampilan baru, dengan alasan bahwa kesediaannya untuk terjun ke bidang baru bukanlah “sebuah kelemahan,” namun malah membuatnya “hidupnya kaya dan penuh peristiwa.”

Kehidupan Levi memang kaya dan penuh peristiwa, namun sejauh ini, sejarawan sains dan masyarakat kurang memperhatikannya. Mengabaikannya adalah sebuah kesalahan: Kariernya menyoroti pentingnya pengajaran, penyerbukan silang antara disiplin penelitian, dan penggunaan sains untuk kebaikan masyarakat. Keberhasilan-keberhasilan ini tidak selalu sejalan dengan cita-cita ilmuwan terspesialisasi, seperti yang diabadikan dalam Hadiah Nobel, yang sulit dicapai oleh perempuan di abad ke-20. Namun dengan cara ini, kehidupan Levi menantang cita-cita sempit ini, memperluas pandangan kita tentang seperti apa seorang ilmuwan sukses.

Rebecka Mähring lulus pada tahun 2023 dengan gelar sarjana fisika dari Universitas Princeton, di mana ia juga mengembangkan minatnya pada sejarah sains. Mähring memenangkan kontes esai Forum APS Sejarah dan Filsafat Fisika tahun 2023; artikel ini diadaptasi dari esai kemenangannya.

Kunjungi situs web FHPP untuk mempelajari lebih lanjut tentang karya Mähring atau membaca esai dan sumber aslinya.

admin

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *